“一些专家认为人类正处在一个新的,恶化了的全球气候模式的边缘,而且没有准备好怎么应对… 气候变化是对全世界人的威胁”。– 《纽约时报》

“气候变化将强迫调整世界范围内的经济和社会活动… 气候学家对政治家们是否有能力应对气候变化,哪怕仅仅是减轻其影响,持悲观的态度。” — 《新闻周刊》

你一定误会了。以上这两段话说的不是最近的热门话题“全球变暖”。这两段话发表于1970年代中期,说的是“即将到来的”,全球变

Super Freakonomics 这本书刚刚出版不久,是 Freakonomics (中文译为《魔鬼经济学》)的续集。与第一本相比,此书的大部分内容虽然同样有趣,但并不“新鲜”,说的都是现在的微观经济学家怎么用数字统计的方法发现违反直觉的事实。传统直觉不可靠,数字才可靠。我认为这本新书最大的价值在于最后一章,这一章讲全球变暖。

为了铺垫这一章,书中用了整整一章来说明一个道理:特别复杂的大问题也许存在一个特别简单廉价的解决方案,而且历史一再证明了这一点。比如说只要医生常常洗手,就可以大大降低产妇的死亡率;提高撞车之后的存活率,安全带比安全气囊要廉价得多也有效得多,等等。

然后两位作者在最后一章宣布,全球变暖,也有一个简单而廉价的方案。

他们不是胡说八道。

回到1970年代,那个时候之所以科学家担心全球变冷,是因为二氧化硫污染。二氧化硫可以在大气平流层停留一年,在那里它们跟水蒸气结合形成云,从而遮挡阳光。但此后各国减少了硫排放,变冷问题解决了。

二氧化硫的作用在1991年再一次得到证实。当年,菲律宾的皮纳图博火山爆发,火山灰直上天空22英里,导致两千万吨二氧化硫进入大气平流层并散开。结果是两年之后,全球温度平均降低了 0.5 摄氏度。

所以解决全球变暖的最简单办法是往平流层排放二氧化硫。这个想法并不好听,“排放”,“二氧化硫”,都不是什么好词儿。但提出这个解决方案的不是写书的“魔鬼经济学家”,而是位于西雅图近郊的 Intellectual Ventures (IV)公司的几位科学家。

实际上,往平流层放二氧化硫并不是什么新方案,以前早就有人想当过,只是难度很大,因为你不想大规模的放,否则会污染大气。要点是怎么点穴式的放,直接放到平流层。IV 公司的方案就是这样。

这个方案说,鉴于全球变暖主要影响两极,应该重点往极地上空放二氧化硫。只要每年往北极上空的平流层投放10万吨,就足以解决北半球的变暖问题。这点量是微不足道的,因为每年已经有两亿吨二氧化硫进入地球大气。

关键是怎么直接送到平流层。IV 的方案是 “garden hose to the sky” — 用一根非常长,也就是18英里长,非常轻的管子。这跟管子被一系列气球带动,好像一串珍珠一样,带入平流层。地下这头,只要燃烧硫,把取得的二氧化硫液化,然后靠管子里面一系列的抽水泵把液态二氧化硫抽上去。

这个方案还特别便宜。拯救北极的话,需要两年时间和两千万美元搭建设备,然后每年运行费用是一千万美元。即使是拯救全球,也只需要一亿五千万美元的搭建费用和每年一亿美元的运行费。

二氧化硫法得到了诺贝尔奖得主 Paul Crutzen (1995年,化学奖,获奖研究是臭氧空洞)的支持。二氧化硫会破坏臭氧层,但 Crutzen 2006 年在 Climatic Change 上发表的一篇论文说,向平流层释放二氧化硫,“is the only option available to rapidly reduce temperature rises and counteract other climatic effects.” 而他估计这点排放对臭氧层的影响非常小。

所以这的确是一个特别简单的方案。这是一个直接对地球动手的方案,以至于被称之为“地质工程”(Geo engineering) 。也可能因为这个方案太简单,目前显然有很多反对者。实际上,Super Freakonomics 现在已经因为这最后一章而招致很多“全球变暖主义者”的声讨。关于这本书对全球变暖的观点的详细争论情况可见他们自己的博客

最后我还想补充一点额外事实。全球变暖是一个特别受媒体喜爱的热门话题,但媒体的报道,跟戈尔的纪录片一样,有很多的误导。我们不必看别的,单从最权威的 IPCC 报告来看,第一,全球变暖这个趋势不一定是真的( IPCC 原话是 “very likely”,换算成统计术语,是95%的可能性)。第二,即使这个趋势是真的,仍然存在10%的可能性,全球变暖与人类活动无关。最大的不确定性正是来自于云。科学家对云的认识还不够。其实就算理论100%完美,在实验之前谁也不敢保证自己的预言是绝对正确的。一个可能不完全恰当的比方,标准模型是如此成功的物理理论,它作出的种种计算跟实验对比的精度达到惊人的程度,即使这样,物理学家还是必须做实验。可惜气象学家没法用地球做实验。

就算全球变暖是真的。就算全球变暖完全是人类活动导致的。这不还有别的办法么。